El ascenso de Gran Bretaña como gran potencia marítima comenzó con Drake, el más famoso de los tres primeros buzos circun navegadores del país (los otros fueron Thomas Cavendish y William Dampier). El mayor de los doce hijos nacidos de Edmund Drake, arrendatario, y su esposa, Mary Mylwaye, en Devon, Inglaterra, Drake comenzó su carrera en el mar antes de los trece años, como aprendiz a bordo de un ladrido en el comercio a través del Canal de la Mancha. A los veinte, él era dueño de la nave; antes de los treinta había viajado al Nuevo Mundo varias veces en barcos propiedad de sus parientes, la familia Hawkins de Plymouth. En 1568, sufrió un espantoso escape de un traicionero ataque español contra la flota de Hawkins en el puerto mexicano de San Juan de Ulúa. La reacción de Drake fue un odio de por vida hacia los españoles. En los años siguientes, se tomó la revancha saqueando asentamientos españoles, embarcaciones y trenes de mulas cargados de oro en Panamá, a veces formando equipos con piratas locales. Era un hombre rico cuando regresó a Plymouth en 1573. Para entonces, era conocido como El Draque (más tarde, en latín, su nombre sería publicado como Franciscus Draco, Francis the Dragon).

Mientras que la tensión entre España e Inglaterra aumentó en la década de 1570, la búsqueda de un Paso del Noroeste atrajo intereses comerciales ingleses. La reina Isabel I vio la oportunidad de utilizar el liderazgo de Drake, sus habilidades de navegación y su habilidad para la aventura, aparentemente enviándolo a la costa oeste de Sudamérica en una expedición para hostigar a los puertos españoles y apoderarse del tesoro, pero también secretamente acusándolo de buscar un Pasaje del noroeste de la costa noroeste de América del Norte. Drake abandonó Inglaterra a finales del otoño de 1577 con una flota de cinco barcos (se agregó una sexta cuando fue capturada por los portugueses frente a África) pero rápidamente sufrió un gran desgaste: cuando llegó al Océano Pacífico (septiembre de 1578), solo el buque insignia Pelican se mantuvo. Durante el siguiente mes o más, la nave de Drake fue volada hacia el sur y el este por una serie de temporales, hasta el punto de no poder ver más islas ni gran continente, lo que sugiere una confluencia de los dos océanos. Este fue el Pasaje Drake entre América del Sur y la Antártida, nombrado en su honor y más tarde confirmado por los exploradores holandeses Jacques Le Maire y Willem Corneliszoon Schouten. El Pelican fue maltratado pero no roto.

La fortuna de Drake mejoró rápidamente. Cambiando el nombre de su barco el Golden Hind, Drake avanzó hacia el norte a lo largo de las costas de Chile y Perú, atacando los intereses españoles; también adquirió cartas más precisas de barcos españoles capturados. Su premio más provechoso fue el de Nuestra Señora de la Concepción (también llamado el Cacafuego), que se apoderó de él a principios de marzo de 1579 cuando navegaba hacia el oeste, hacia Manila, Filipinas. El tesoro del barco español incluía ochenta libras de oro, trece cofres de monedas y joyas, y más de veinticinco toneladas de plata, el equivalente a millones de dólares en la actualidad.

En la costa oeste de América del Norte, Drake exploró más al norte que el reclamo de España en Point Loma (cerca de lo que hoy es San Diego, California). Cuán lejos ha estado el norte ha sido objeto de mucha controversia. Sólo dos páginas en la cuenta publicada (1628) de su viaje cubren los dos meses misteriosos (16 de abril al 17 de junio de 1579) en los que Drake navegó desde Guatulco (hoy Huatulco, al sur de Acapulco, México) hasta 48 ° N, luego vino hacia el sur hasta un pequeño puerto en la costa del Pacífico de América a 38 ° N, donde reparó su bote y descansó antes de regresar a su hogar. A partir de sus escasas descripciones de los hitos costeros y el clima helado (“Zona congelada”) que él y sus hombres encontraron, Drake probablemente alcanzó los 57 ° N, alrededor de la Isla Príncipe de Gales (en la actual cadena de islas de Alaska, fuera de Gran Bretaña). Columbia), y también exploró la isla de Vancouver y el estrecho de Juan de Fuca. Reclamando el territorio de Inglaterra, Drake lo llamó Nova Albion, una referencia y reverencia por el primer nombre de su país, Albion

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Expedicion de Drake por el caribe y mapas de santo domingo